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史前巨兽—恐象

张晓晓

图片来源:https://www.petrmodlitba.cz

图片来源:张晓晓摄

    恐象(Dienotherium)是长鼻目恐象科成员的通称,是长鼻目中非常特化的一类,生存于中新世中期至更新世早期。恐象的体型非常巨大,身高可达4.5米,体重甚至超过10吨,与现在的大象相比,简直就是小孩和大人的差别。与其他长鼻类相比恐象最典型的特征就是没有上门牙,而是具有一对粗大的呈钩状下弯的下门牙。这对下门牙的功能一直是古生物学家广泛研究和讨论的焦点,有人认为主要是除用来剥树皮、挖掘植物的根以获得食物,以及作为自卫武器;也有人认为当恐象睡觉或喝水时,钩状的下牙可以帮助恐象固定身体。恐象嘴巴里的颊齿,除第一臼齿具有三条横脊外,其它臼齿只有两条横脊,此特征曾导致有人将其鉴定为一种大貘,臼齿特征主要是用来切割食物的,与其相对应的咬碎动作则是其它大多数更原始的长鼻目所共有的。

    恐象广泛分布于欧洲、亚洲、以及非洲大陆。从中新世早期一直到更新世,在二千多万年的历史上,除了体型增大,恐象在形态上没有很明显的改变,非洲的恐象一直到1百万年才灭绝。恐象化石在中国的记录仅邱占祥等2007年发表的甘肃东乡族晚中新世早期的中华原恐象(Prodienotherium sinense)下颌。推测在中国的其它地区(尤其是南方),很可能还有恐象化石有待发现。
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